El edificio más antiguo de la ciudad

Edificio de la ex aduana en 1890.

Edificio de la ex aduana en 1890.

Este edificio prestó servicios como Aduana en Antofagasta entre los años 1889 y 1966. De allí que, hasta hoy se le identifica como el edificio de la ex Aduana. Sin embargo, su construcción y destino inicial obedeció a los imperativos que significó la aplicación del Tratado de Límites de 1866 entre Chile y Bolivia. Tal tratado hizo que el gobierno chileno resolviera instalar en Mejillones un edificio con el fin de atender y cautelar los derechos de dicho acuerdo fronterizo.

Este edificio fue proyectado y construido por la firma Wetmare y Compañía, de Valparaíso en el año 1867. Su precio alcanzó la suma de $3.000 de la época. La planta baja proyectada para oficinas y el segundo piso para habitaciones del interventor y personal de empleados chilenos.

En 1869 es transportado por vía marítima a Mejillones, siendo instalado en una manzana de la localidad; desde entonces se la reconoció como la Intendencia chilena de Mejillones. En 1885 al incendiarse en Antofagasta la antigua aduana boliviana, ubicada en calle Bolívar esquina Colón el Estado chileno en 1888 traslada el inmueble de Mejillones al puerto de Antofagasta, siendo ubicado en el mismo lugar en el que se encontraba la anterior Aduana boliviana.

El edificio tiene el modelo arquitectónico que los ingleses utilizaron en sus asentamientos coloniales del Caribe, las Antillas y en África. Con planta en U, el inmueble posee un breve corredor frontal que permite el ingreso a las salas del primer piso; en el patio central se encuentra una escala abierta con dos bifurcaciones hacia la segunda planta. Este nivel superior está recorrido, en su totalidad, por un balcón que conecta todas las dependencias. La techumbre inclinada, de madera, sobrepasa la superficie del cielo, lo que origina en torno del edificio un alero que otorga sombra y contribuye a climatizar los ambientes interiores.

Cabe recordar que sobre el techo del edificio existía una torre que cumplía múltiples funciones, la de vigía, medio de transmisión de señales y noticias a la comunidad e, interiormente servía como "pulmón" de ventilación; muy apropiado para las altas temperaturas en la zona. Esta estructura elevada fue retirada en 1940, debido a las malas condiciones de conservación en que se encontraba.

El 20 de Octubre de 1972, el Ministerio de Educación, mediante el decreto Nº 2017 declaró el inmueble como Monumento Nacional.

Hasta el momento, el edificio ha tenido tres intervenciones de conservación; la primera, fue en 1976, cuando se quitan todas aquellas alteraciones que modifican su presencia y estructura original; la segunda, entre los años 1992 - 1993, consolida la estructura del inmueble, instalándose vigas metálicas para reforzar el cielo del primer piso y, posteriormente, en 2006 se ejecuta la remodelación completa de las salas de exhibición y se realizan arreglos en pisos y la techumbre.

Actualmente el edificio alberga la exhibición permanente del Museo de Antofagasta, que pertenece a la Dirección de Bibliotecas, Archivos y Museos, (DIBAM); encargándose del resguardo del patrimonio material e inmaterial de Antofagasta.

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